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联想成立芯片公司鼎道智芯 3亿元能砸起多大的水花?

随着联想日前在上海注资3亿元成立鼎道智芯,其近期渐密的半导体投资动作终得“拨云见日”。

天眼查数据显示,从2021年12月底到2022年1月下旬,短短不到一个月的时间,联想方面即以联想(北京)有限公司为主体,密集投资了多家半导体公司,包括芯片制造企业深圳忆芯信息技术有限公司、东莞记忆存储科技有限公司、寒武纪行歌。1月17日,联想集团还以旗下另一家投资主体联想之星,合计以8亿元参与投资了AI视觉芯片研发商爱芯元智。

据星矿数据不完全统计,联想在2021年至少参与投资了8家与集成电路相关等公司,包括杰华特微电子、伏达半导体、锐思智芯、富瀚微等优质标的。而联想早前投资的芯片公司更众,比如有科创板上市公司寒武纪、刚刚在创业板过会的比亚迪半导体等知名公司。

业内人士观察分析称,联想围绕集成电路产业的各种应用,投资至少包含了AI芯片、CMOS芯片、loT芯片、5G射频芯片、IGBT芯片、光学芯片、单光子传感器芯片、半导体激光器芯片、智能音视频处理SoC芯片等领域。

2021年10月初,联想集团在“科创属性不强”的舆论声中败走科创板。联想近期如此频繁地在半导体不同领域和环节“大兴投资”,究竟所谓何求、是否迫于外界压力?就在市场遐想之际,1月26日,联想在上海成立了一家注册资本3亿元人民币的半导体公司鼎道智芯,似已宣告其造芯的决心。

曾发布自研AI芯片

“3亿元砸不出一个水花”。上述消息传出后,有市场人士一方面如此看衰联想,另一方面也感叹“做芯片难”的现实。被许多人忽视的一件事情是,联想在2021年9月8日,即提交科创板上市的招股材料前夕,曾发布过一款“自研芯片”。

2021年9月8日,联想集团举办TechWorld联想创新科技大会2021,期间公布了最新技术成果:联想LA2智能嵌入式控制器。

联想集团高级副总裁贾朝晖表示,首发LA2智能嵌入式控制器,由联想自主设计、联合开发,独创异构多核心混合架构,支持传感器融合,实现了高效快速的智能感知和智能控制,“LA2的发布是联想在推进超智能电脑普及征程中的一项核心技术突破。”

据了解,该“LA2嵌入式控制器”是搭载于联想拯救者电脑品牌产品中的非核心计算模块,功能为外部场景智能识别、机器性能优化及智能控制。基于上述介绍,有不少分析人士直言,其实质就是一款AI芯片,其中的核心NPU与CPU等协同,实现性能与功耗的优化平衡。

鲸平台智库专家、方融科技高级工程师周迪表示:“从电脑入手做一些非核心功能的开发,虽然这距离开发电脑甚至手机的核心芯片还有较大的距离,但是不失为一条路径。”

目前,智能硬件厂商中,小米折戟手机SoC芯片后,尝试通过自研充电芯片P1、图像处理芯片C1等,平衡技术实现和差异化竞争,积聚造芯动能;OPPO亦选择了为提升手机影像功能,而自研专用NPU芯片——采用了6nm工艺的马里亚纳MariSilicon X。

除了要在电脑产品上“小试身手”,联想自研AI芯片的其他用途暂不明确,不过考虑到联想近年有意让自家手机品牌打开高端市场,为外界带来遐想。

早在2020年三季度财报会议上,联想集团执行副总裁兼中国区总裁刘军就表示,联想未来会通过摩托罗拉品牌来覆盖商务客群,通过拯救者系列来覆盖高性能客群——尤其是游戏用户。

2020年下半年,联想发布了售价高达12499元的摩托罗拉手机以及5999元的拯救者电竞手机Pro版本;到了2021年12月底,联想甚至公开“打脸”小米,半道截下了小米12的高通4纳米芯片骁龙8Gen 1全球首发,发布摩托罗拉edgeX30。

从常规商业策略上来讲,高价并不意味着高端,抢发制造话题也并非长久之计。面向商务客户群,打破小米、华为乃至苹果来自品牌、市场与技术上的优势,形成差异化竞争;同时面向游戏用户,解决硬件性能和发热问题,AI芯片或可担此任。

联想AI芯片携手寒武纪?

要说曾把AI芯片用于消费电子产品并“玩出花”来的厂商,很难不让人联想到华为。2017年,华为发布全球首款手机AI芯片麒麟970,性能表现不俗。

有分析指出,这是业内首次在手机芯片中出现了专门用于进行人工智能方面计算的处理单元,在移动设备层面上把神经网络模型的硬件计算加速能力融合进了芯片当中。

麒麟970中使用的NPU模块来自寒武纪。寒武纪1A处理器早于2016年推出,公司在登陆科创板提交的招股材料披露,华为2018年全年为购买寒武纪的终端智能处理器IP并载于旗舰手机芯片,耗资高达1.14亿元。

一方面,有华为AI芯片麒麟970等的珠玉在前,外界看来,联想自研LA2智能嵌入式控制器用于自身智能硬件的计划,并不奇怪;而另一方面,联想与华为AI芯片NPU模块的供应商寒武纪关系不浅。

除了2022年联想投资寒武纪行歌(南京)科技有限公司,早在2018年7月、2019年1月和9月,联想分三次参与了寒武纪上市前的股权投资。

据寒武纪2021年半年报披露的前十大股东名单,虽不见联想公司的身影,不过在关联方情况中显示,寒武纪监事一职仍由联想创投合伙人宋春雨担任。

联想集团CEO杨元庆在LA2发布前一段时间曾表示,不排除自研芯片的可能,也不排除与其他伙伴合作的可能。在LA2发布后,甚至有多名分析人士直指,前述贾朝晖所讲的与联想联合开发LA2的或正是寒武纪。

随着2018年10月,华为宣布采取自主研发的“达芬奇架构”,并发布两款基于“达芬奇架构”的自研云端AI芯片昇腾310与昇腾910,寒武纪在2020年的终端智能处理器IP授权业务同比下滑82.96%。

因而对寒武纪自身来说,依靠一家智能硬件公司继续推进上述业务的开展,实现扭亏,某种程度也是“稳赚不赔”的生意。周迪分析表示,目前寒武纪的主要大客户多为地方政府和科研院所,市场化程度确实也是有待提高。

不过创道咨询执行董事步日欣认为,联想如果做AI芯片,最优选择可能是向第三方独立IP厂商购买IP,进而自研,而不是获取AI芯片公司的授权。“NPU属于AI芯片的核心IP,授权合作的商业模式会存在稳定性风险,特别是合作双方都有AI芯片研发的需求的情况下”。

作者:郭辉

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