美国将更加关注在全球锂资源市场竞争

SMM网讯:据报道,特斯拉公司股价在今年年初飞速上涨,如今的市值已远远超过福特和通用汽车的总和,这家电动汽车生产商和电池制造商正在向人们展示其通往可持续能源未来发展的道路。

其他厂商也在遵循特斯拉公司的发展轨迹。通用汽车公司最近宣布与韩国电池厂商LG Chem公司工合作,投资23亿美元成立一家合资电池工厂,为其20款电动汽车生产电池。该公司计划在2023年之前向全球推出该产品。福特公司也发布了生产几款电动汽车的计划。电池未来发展前景广阔,但在前进的道路上仍然存在一些障碍。

锂离子电池是电动汽车(EV)和大规模电池储能系统的主要组成部分,将在可再生能源革命中发挥着关键作用。锂电池中必不可少的锂元素成为能源市场上最受追捧的资源之一。有人将锂称之为“白色石油”。而行业专家坚信在未来的几十年中将会取代石油和天然气,成为世界上最重要的自然资源,成为全球能源基础设施的支柱。

预计在未来10到20年,对电池储能系统的市场需求将成倍增长,这是由于人们对限制化石燃料使用的必要性的认识不断提高。因此,2018年锂需求量为27万吨碳酸锂当量(LCE),预计到2025年锂需求量将超过100万吨,其中有些机构估计将高达150万吨。(注:碳酸锂当量(LCE)是指固态/液态锂矿中能够实际生产的碳酸锂折合量。因为锂是非常活泼的金属,通常是以化合物状态存在的。)

随着锂离子电池在民用、商用和军用领域中的重要性日益增长,扩展锂来源的重要性成为关系国家安全的重要问题。但是如今,即使美国拥有全球锂储量的17%,其在全球锂供应量却不到2%。历史上,美国锂的生产一直受到盐水中锂含量相对较低的限制,并且缺乏更加经济的开采新技术。

锂资源市场现状

美国的锂产量不足是一个关键问题。锂生产分为硬岩开采和锂浓缩盐水开采,大量的盐水来自智利和阿根廷。然而,世界上最大的锂矿产区位于玻利维亚的沙漠地带。

尽管锂三角地区(位于智利、玻利维亚和阿根廷)拥有全球50%以上的锂储量,但能否稳定供应在很大程度上取决于该地区不断变化的地缘政治格局。虽然玻利维亚政局动荡,但也正在加速锂的商业生产。2019年12月,由于罢工抗议和首都圣地亚哥的骚乱,智利被迫取消联合国气候大会COP25。与此同时,阿根廷多年来一直遭受着通货膨胀和其他政治和经济斗争的影响。

美国国务院在其《能源资源治理计划》白皮书中指出:“中国是全球锂资源市场重要的参与者。全球稀土元素(用于电动汽车和风力涡轮机组件的重要矿物)的供应链中80%以上来自中国。中国一直在全球范围内进行锂和铜的开采业务,并努力寻求满足其对电动汽车的需求。”

2018年12月,中国电池材料供应商天齐锂业公司以41亿美元的价格从加拿大化肥公司Nutrien手中收购了智利第二大锂生产商SQM 23.8%的股份,这是锂矿行业历史上最大的一笔交易。这样的举动进一步巩固了中国在这一领域的主导地位。作为全球电动汽车销售和生产的领导者,中国雄厚的采矿业和制造业实力已经领先于美国。

中国拥有全球51%的锂、62%的钴和100%的球形石墨(锂离子电池的主要成分)等电池材料资源。美国正在面临难以实现其可再生能源目标的风险,因此需要确保更多的锂,以帮助推动其可再生能源产业的发展。

美国政府大幅提高了传统化石燃料的产量,因为特朗普倡导采用“清洁煤”和天然气,而中国在可再生能源和电动汽车市场的主导地位导致了美国能源行业优先事项的悄然转变。美国国务院非但没有减少化石燃料补贴,也没有放弃燃煤发电,反而采取一系列措施限制中国在可再生能源领域的发展。

2017年,美国以经济和国家安全为由,指示技术专家在其国内寻找新的锂资源。美国国务院去年6月表示,全球对矿产密集型可再生能源发电和电池储能技术的投资继续以每年100%以上发展,其速度超过对化石燃料发电的投资。

美国制造

特斯拉公司创始人埃隆·马斯克最近宣布,该公司将进军开采锂矿业务,以确保自己获得更多的锂资源。特斯拉公司是推动美国在锂离子电池供应链中利益的行业领先公司,在加利福尼亚州和内华达州均设有大型电池生产工厂。这些工厂地理位置优越,紧邻加利福尼亚州萨尔顿海和内华达州Silver Peak的锂矿产地,美国最大的锂生产商Albemarle在此运营,距Cargill公司运营高浓度锂盐的犹他州大盐湖只有400公里。

特斯拉公司不仅是世界上最大的电动汽车制造商,而且还是电池技术及其相关供应链的领先创新者。该公司长期以来一直在推动电动汽车和电池储能系统的发展,其在南澳大利亚州部署的大型电池储能系统还改变了各国对于储能系统存储可再生能源的看法。

在特斯拉公司致力于发展锂矿业务的同时,美国联邦机构也一直在努力提高美国在全球锂市场上的重要地位。美国前能源部长Rick Perry在去年宣布了几项新举措,并声称,“美国能源部(DOE)将利用竞争的力量以及私营部门、大学和国家实验室的资源来开发创锂回收技术,从而促进创新经济增长,加强能源安全,并改善环境。”

争夺锂资源

美国与其他大国之间的竞争一直在推动创新,而美国希望获得更多的锂资源。为了实现其可再生能源目标,美国需要确保其锂供应,或者以不同的方式与中国的采矿和制造业进行竞争。美国国务院的倡议以及美国能源部的行动表明,美国将更加关注在全球锂市场的竞争。

随着全球能源竞赛的升温,美国几家公司正在寻求开发被一种称为“直接锂提取”的技术,以提高锂生产效率。

从盐水提取锂平均需要18个月的时间,回收率只有30%。此外,许多由于地处偏远、地形复杂、浓度较低等一些因素,采用传统方法提取不切实际。美国希望通过直接锂提取技术在这一日益重要的竞争中赶超中国,并且在不久的将来可以实现锂资源的自给自足。

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