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贸易战“鹿死谁手”?稀土是中国的重要筹码

SMM7月12日讯:阿曼达·拉卡兹抓住她的iPhone,介绍了一部iPhone制作过程中所需的那些特殊矿物,一部iPhone在制造时需要用到镧和铈抛光筛网,内部磁铁则需要钕和镨这两种金属。而这些矿物几乎都来自中国。

拉卡兹的工作是为全球提供稀有矿物的可替代来源,以防在全球贸易战失控时,中国切断相应矿物的供应。

但如今,她依然感到力不从心,她所在的公司----莱纳公司只能提供中国所生产的稀土矿的一小部分。即使是这样,公司所拥有的稀土来源也无法完全与中国分庭抗礼。由此可见,这项工作充斥着高风险、不稳定、复杂和高昂的代价,以至于莱纳公司一度濒临崩溃。

周二,中美贸易战态势升级,美国宣称要对价值2000亿美元的中国商品征收关税。这些商品覆盖面广,包括了冷冻鲶鱼、铜丝,再到活塞发动机。市场分析,中国还有其他的方式可选择对美国关税政策进行报复,例如拒绝购买美国产品,比如波音飞机、加强对在中国内地开展业务的美国公司的监管、威胁抛售美国国债,这极有可能会扰乱美国的债券市场。

而某些特殊与稀有的矿物作为更具战略意义的武器之一,中国政府还可以利用其主导地位切断其在全球供应链的关键部分。中国是全球各大工厂运转所需的普通但重要的材料和部件的主要供应商。它们包括一些不知名的材料,比如用于制造半导体的砷金属、用于可充电电池中的镉金属、还有在灯泡和加热元件中所发现的钨金属。当然,还包括稀土。中美之间的贸易战可能置这些特殊的矿产品于冲突的漩涡之中,从而使中国可利用其对这些金属的主导地位来占的上风。现在,很明显稀土已经卷入到了这场贸易战的风暴之中。在周二特朗普政府公布的2000亿关税商品的长名单中,稀土就位列其中。

中国曾经就利用过对稀土的控制来解决一些国际争端。2010年,由于领土争端,中国停止了两个月向日本出口稀土。在这种情况下,投机者囤积稀土矿,导致稀土价格飙升。研究公司Adamas Intelligence的创始人Ryan Castilloux表示,“西方供应链存在一个巨大漏洞。在不使用稀土的情况下,哪怕是维持一天的产业生产都是极其困难的。稀土广泛存在于个人电子产品中,如智能手机、电视和吹风机,以及电动和混合动力汽车。

稀土实际上并不罕见——它由17个元素组成,在世界各地的地表均有发现。但是,正如莱纳公司所了解的那样,将单个矿物转化为有用的材料所需的工艺极为复杂、混乱、且昂贵。

全球的稀土精炼只有两个地方可以大规模进行,即中国以及莱纳公司在马来西亚库丹丹的工厂。中国的稀土精炼地位于南海沿岸一个庞大工业园区。

而莱纳公司的稀土开采在澳大利亚一座休眠火山中进行,之后再将他们运往库丹丹工厂进行精炼,然而,建造那座工厂几乎使得莱纳公司倒闭。2014年6月,拉卡希被任命为莱纳公司首席执行官时,该公司正艰难应对其4.5亿美元的债务,而生产设计上的缺陷已经导致公司推迟其全部生产业务,同时它还遭到了环保人士的批评。

由于生意上的现金流失,拉卡兹女士削减了成本。她与一些已经缺乏耐心了的贷款人进行了艰难的谈判,其中包括一家对冲基金和一家原先支持莱纳公司的日本政府机构,因为他们看到了中国对稀土行业的控制,并感到了不安。她关闭了公司在澳大利亚的总部,并和她丈夫一起将公司搬到了位于库丹丹的莱纳工厂所在地,从而减少了公司的租金与开销。

在最近的一次访问中,莱纳公司的技术人员混合了稀土精矿,成功提取出了镧、铈等元素。

现年58岁的拉卡兹是一位经验丰富的产品转型专家,曾在澳大利亚从事电信和消费品行业相关工作,后来来到了莱纳公司。她说,她很清楚“玻璃悬崖”现象,在这种现象中,身陷危机中的组织比成功的企业更有可能为女性提供领导岗位。

中国目前是她所面临的最直接的挑战。虽然莱纳公司现在仍然能顺利盈利的,但拉卡兹认为,中美之间潜在的贸易战与其说是机遇,不如说是一种威胁。中国政府几乎可以牢牢把控稀土市场,从而剥夺许多美国和欧洲制造商所需的稀土资源。

但莱纳公司无法弥补这一切。根据研究公司Adamas的数据,该公司的稀土产量仅占全球的12%,然而中国企业所拥有稀土资源占到全球的五分之四还要多。

“如果爆发一场全面的贸易战,我相信中国人会把稀土作为其手上重要的筹码,”拉卡兹说。她还表示,中国可以轻而易举的对稀土产品征收关税或直接停止出口来限制稀土供应。

在这种情况下,全球的企业都只能寻找稀土替代品。例如,在2010年,稀土价格飙升后,特斯拉汽车公司曾短暂的转向使用那些不需要稀土的汽车发动机,这对于莱纳公司的业务与盈利来说可能会有所损害。

由中国政府控股的行业组织----中国稀土工业协会还没没有回应记者的置评请求。

截至目前,可以知道的是,即使中国不会扰乱稀土的供应,但其很可能会在很长一段时间内加强保持对稀土市场的控制。拉卡兹说,中国还主导了这些矿物的研究和开发工作,使其在未来对于稀土的把控有着持续的优势。

拉卡兹还预测在中国境内大约有100名博士或专家在稀土应用领域和技术开发领域工作。

对于其他国家来说,这意味着未来很长一段时间都要依赖中国的稀土供应。

上海有色网(SMM) 张静烨翻译自外网

(注:如涉及版权问题请与SMM联系,我们将及时处理)


 

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