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前两次美国失业率跌破4% 都出现了经济衰退

居安思危,有备无患。用这句话来形容目前的美国就业形势,或许再合适不过。

在4.1%水平维持了5个月后,美国失业率终于在今年4月跌破4%,至3.9%。

美国经济已经连续扩张了107个月,它是否能坚持到2019年7月,打破连续121个月的增长纪录?

当心乐极生悲:2000年,失业率跌破4%后,科网泡沫就见了顶;1966年,同样是失业率跌破4%以后,美国迎来了70年代的漫漫十年经济低迷。

失业率并不是越低越好。即使是在经济最强劲的状态下,跳槽的工作者也会为社会贡献一些失业率。过于低下的失业率往往意味着,拐点过后,失业率会急剧上升。

而且劳动者的充分就业,意味着企业的提薪压力,进而传导到通胀。如果低失业率长期维持,高通胀下的资产泡沫可能会酝酿下一次危机。

因此经济学家有了“非加速通货膨胀失业率”(Non-accelerating Inflation Rate of Unemployment,NAIRU)的概念,即保持经济平衡,通胀压力稳定的失业率水平。

但NAIRU本身也是一个因时而异的目标,难有确定的数值。对于美国经济能容忍多低的失业率,美联储最新(今年3月)的解释是,政策制定者的看法是未来5-6年,在没有大型冲击的情况下,失业率在4.5%-6%区间内。

这样看来,失业率已经相当一段时间低于NAIRU水平。如果结合其他经济表现来看,收益率曲线趋于平缓,通胀回升,股市下跌,消费者债务增加——这一切都在指向经济衰退,而非扩张。

德银经济学家Peter Hooper此前在布鲁金斯学会的讨论中称,美联储从未实现“将显著低于NAIRU水平的失业率拉升,却不带来经济衰退”。

不过,保持乐观的根据也不是没有。对于最为广义的失业率指标,即还包括了兼职工作中的U6失业率,同样是3.9%的整体失业率(U3),2000年,U6失业率降至了6.8%,但2018年4月,U6失业率仍高达7.8%。

这样看来,就业市场似乎还有趋紧的空间。

美联储也认为失业率还有下降空间。在3月最新一期的经济展望中,美联储预计2018年失业率在3.8%,2019年和2020年进一步下降至3.6%,长期失业率为4.5%。

前一次失业率到这一水平是半个世纪以前。美国失业率在1966年跌至3.6%水平,1968年在3.4的低位维持了9个月。

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